Una estación de acoplamiento inspirada en Roomba que carga los robots submarinos

Un robot submarino con la estación de acoplamiento móvil desarrollada en la Universidad de Purdue

Los robots subacuáticos que operan de forma autónoma podrían encontrar uso en todo tipo de áreas, desde el estudio del océano hasta la exploración de otros planetas. Los científicos de la Universidad de Purdue han desarrollado un tipo de estación de acoplamiento móvil que no sólo permite que estas máquinas se detengan para recargarlas, sino que también descargan sus datos al mismo tiempo, lo que ofrece una forma de operar durante períodos mucho más largos sin la intervención humana.

Hemos visto el desarrollo de estaciones de carga móviles para drones que podrían ampliar enormemente su alcance, y los científicos de Purdue están buscando soluciones similares para los robots submarinos. Esto obviamente plantea otro conjunto de desafíos dado el medio ambiente marino, pero el equipo encontró la inspiración en un moderno aparato doméstico.

“Una aspiradora autónoma, como una Roomba, hace su limpieza al vacío, y cuando se le acaba la batería, vuelve autónomamente a su muelle para recargarse”, dijo la ingeniera aeroespacial Nina Mahmoudian, que dirigió la investigación. “Eso es exactamente lo que estamos haciendo aquí, pero el medio ambiente es mucho más desafiante.”

Sin embargo, los robots submarinos se diferencian de los robots aspiradores y de los drones en que no pueden confiar en las típicas señales de comunicación como el GPS o la radio una vez que se sumergen bajo la superficie. Esto significa que normalmente siguen un camino preprogramado y vuelven a la superficie una vez que la batería se agota, donde los manipuladores humanos recuperan sus datos y recargan las baterías.

“Eso es muy caro, y limita la cantidad de tiempo que estos robots pueden estar realizando sus tareas”, dice Mahmoudian.

La solución de Mahmoudian está impulsada por un algoritmo que redirige la trayectoria del robot durante la operación, permitiéndole acoplarse a un vehículo de superficie para recargar o entregar datos. El equipo demostró este sistema a través de breves ejercicios en el Lago Superior, y esperan construirlo con nuevas versiones que incluyan múltiples muelles móviles.

Según los investigadores, la naturaleza portátil de la estación de acoplamiento significa que podría ser utilizada en todo tipo de escenarios. Uno de los ejemplos más imaginativos es enviarlo en misiones para explorar mundos distantes, como la luna de Saturno, Titán, que contiene lagos que a los científicos les encantaría investigar algún día.

“Este sistema puede ser usado en cualquier lugar”, dijo Mahmoudian. “Los robots en tierra, aire o mar podrán operar indefinidamente. Los robots de búsqueda y rescate podrán explorar áreas mucho más amplias. Se adentrarán en el Ártico y explorarán los efectos del cambio climático. Incluso irán al espacio”.

La investigación fue publicada en la revista IEEE Robotics and Automation Letters, mientras que puedes escuchar a Mahmoudian describir el trabajo en el siguiente video.

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