El robot Pepper de SoftBank se ha quedado sin trabajo

El robot Pepper de SoftBank se ha quedado sin trabajo

El robot Pepper de SoftBank ha dejado de producirse y es improbable que vuelva, según afirman los conocedores, una jubilación prematura para el robo-humanoide antropomorfizado. Presentado en 2014, Pepper se anunciaba como un robot “sensible a las emociones” gracias al análisis de la expresión y la voz, una técnica que, según SoftBank, haría que el robot fuera más bienvenido en los entornos comerciales.

Con un metro y medio de altura, cintura de avispa y ojos brillantes, Pepper parecía un cruce entre un personaje animado y un maniquí de tienda con toques de Aibo. Una pantalla táctil colgada del cuello estaba pensada para las interacciones, pero el robot también podía hablar, gesticular y dar instrucciones y consejos.

Las ventas se iniciaron en 2015 en Japón y posteriormente en Francia. Además de la asistencia al comercio, el robot se presentó como una herramienta para la investigación de los consumidores, para orientar a las personas sobre la seguridad de la COVID-19 -como cuándo usar las mascarillas- y como un posible compañero para las personas mayores. SoftBank también organizó hackathons para fomentar el desarrollo por parte de terceros. Sin embargo, la empresa nunca dijo cuántos robots estaba construyendo -o, para el caso, vendiendo- y parece que ahora sabemos la razón de ello.

Entre bastidores, Pepper tenía problemas que no eran evidentes desde su brillante carcasa de plástico. La funcionalidad limitada, combinada con la falta de fiabilidad, eran los principales problemas que obstaculizaban las ventas, según fuentes internas. Mientras tanto, la empresa francesa responsable del desarrollo del robot y la dirección japonesa de SoftBank se esforzaron por encontrar un terreno común.

Se sugiere que dar trabajo a las unidades de Pepper en las tiendas de SoftBank fue una solución más que una prioridad inicial. Eso permitió que el negocio de telefonía móvil apoyara artificialmente a la división de robótica en ausencia de ventas a terceros. Sin embargo, este tipo de estrategia sólo puede mantenerse durante un tiempo.

La producción de pimientos cesó el año pasado en el socio de fabricación de SoftBank, Foxconn, en China, informa Reuters. Aunque en teoría sería posible reanudar la producción, “sería costoso”, según los filtradores. Al parecer, SoftBank también está eliminando gran parte de su plantilla, y se rumorea que la mitad de los 330 empleados actuales de su división francesa serán recortados. Esta medida se sumaría a la pérdida de puestos de trabajo en EE.UU. y el Reino Unido en relación con el proyecto de robótica, y a la reasignación de personal en Japón fuera del ámbito de la robótica.

En total, se construyeron unos 27.000 robots Pepper, según las fuentes.

No es el único retroceso reciente de SoftBank en materia de robótica. Recientemente, la empresa vendió la mayoría de las acciones de Boston Dynamics al fabricante de automóviles Hyundai, conservando sólo un 20 por ciento del negocio a través de una filial.

No obstante, SoftBank insiste en que esto no es el fin de sus aspiraciones robóticas. La empresa “seguirá realizando importantes inversiones en robots de próxima generación para servir a nuestros clientes y socios”, dijo un portavoz en un comunicado.

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